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Yacimiento de Coltán, el “oro azul”, en Venezuela

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En 2009, el presidente de la República Bolivariana de Venezuela, Hugo Chávez daba a conocer que su país poseía importantes reservas de coltán, el llamado “oro azul“. En total, solo cuatro países en el mundo tienen reservas certificadas suficientes para su explotación y otro cinco cuentan con reservas, aunque no conocen la cantidad con exactitud.

De acuerdo con los estudios realizados por el Ministerio de Industrias Básicas y Minería, el por entonces presidente Chávez informó que en 2010 las reservas de coltán rondaban aproximadamente los 100 mil millones de dólares. Sus yacimientos se ubicaban en los estados de Amazonas y Bolivar, al sur del río Orinoco.

Este mineral podría ser más valioso que el petróleo y el oro, ya que es una materia prima imprescindible para la fabricación de computadoras portátiles y teléfonos celulares, dispositivos de video, aparatos digitales de sonido, sistemas de localización satelital, entre otras. También es empleado para tecnología aeroespacial y militar.

Coltán en realidad es una abreviatura de sus dos componentes esenciales: columbita y tantalita. A partir de él se pueden obtener dos minerales de importancia estratégica para la economía mundial: el columbio (o niobio) y el tantalio. El primero es el que se usa para aleaciones especiales de alta resistencia como las que se utiliza en la fabricación de tuberías petroleras y piezas de la industria aeroespacial.

Es el tantalio, el que atrae mayor interés porque es un compuesto ideal para transmitir electricidad, es un superconductor. Además es capaz de almacenar carga y liberarla progresivamente. En los últimos años se ha convertido en un elemento clave para producir los componentes miniatura que llevan los equipos electrónicos y de telecomunicaciones.

Desde 1955, la demanda de tantalio ha crecido exponencialmente. Su cotización actual es superior a los 400 dólares por kilogramo. La principal demanda proviene de EE.UU, China, Japón y Alemania que lo procesan para producir tecnología avanzada.

La república democrática del Congo es el principal productor de coltán del mundo, de allí se extrae el 80%. Sin embargo la ONU ha demostrado en 2001,que el comercio ilegal de este mineral es el causante de las interminables guerras tribales que ya se han cobrado más de 5 millones de muertes en el país africano. Es por ello que, a partir de esta denuncia, se requiere la certificación que pruebe el origen del coltán adquirido.

Esta medida ocasionó una disminución de la oferta de coltán africano, por lo que el descubrimiento del yacimiento venezolano podría ser una oportunidad para que el país se convierta en una gran potencia industrial en el continente americano y en el mundo.

Pero en Venezuela, ya se ha comprobado también la extracción ilegal del oro azul en los estados donde se encuentran las minas. Por ello, el gobierno desplegó un grupo de tres mil militares para resguardar la frontera con Colombia.

Desde el Ministerio de  Desarrollo Minero Ecológico, plantean explotar los yacimientos durante 10 años, para así manejar una producción estimada anual de 6.880 toneladas de Tantalio.

La encargada del proyecto “Oro Azul”, es una empresa mixta que está conformada por el Estado Venezolano y la empresa Supracalca; donde la nación posee la mayoría accionaria. La inversión para el desarrollo del proyecto ronda los 31 millones de dólares.

Cabe señalar que las primeras exploraciones se llevaron a cabo con el consentimiento y acompañamiento de las comunidades indígenas, quienes además intervienen presentado diversos proyectos de desarrollo social dirigidos a cada una de ellas.

(Foto: Flickr)

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